Expansión marítima y comercial europea, a partir del siglo XV en adelante, cambió drásticamente la historia de la humanidad al unir tres continentes: Europa, África y América (también podríamos considerar Asia, pero esa es otra historia).

Enriquecerse a través del tráfico de humanos

En busca de enriquecimiento, los europeos (los portugueses fueron pioneros), organizaron todo un aparato político, económico y militar que les garantizó el control sobre africanos y estadounidenses. De esta manera, lo que llamamos sistema colonial, que duró del siglo XVI al siglo XIX.

Aunque no podemos hablar de una colonización de África en ese período (con la excepción de algunas islas), los portugueses fundaron varios fuertes y fábricas en la costa atlántica africana, y así pudieron negociar con los pueblos locales diversos bienes que fueron llevados a Europa, por América y también Asia.

Entre todos los bienes negociados con los pueblos africanos, el comercio de esclavos fue el que más generó ganancias para Portugal, porque además del gran negocio que representaba, también era fundamental para la ocupación y exploración de América.

El comercio de esclavos

Después de llegar a la costa atlántica de África, aún en la primera mitad del siglo XV, los portugueses rápidamente obtuvieron acceso al comercio de seres humanos que ya practicaban los africanos.

El acuerdo (es decir, la negociación) entre portugueses y africanos se realizó a través del trueque (intercambio). Los productos ofrecidos por los portugueses eran de interés para los africanos: telas, vinos, caballos, hierro (que se fundió y se convirtió en armas en África). Con estos bienes en mano, los aliados portugueses alcanzaron un estatus social y, además, tenían mejores condiciones para enfrentar a los pueblos enemigos y, por lo tanto, podían obtener más esclavos para ser negociados con los portugueses.

Los portugueses tomaron pocas iniciativas para colonizar África, ya que saciaban sus intereses comerciales mientras mantenían una relación amistosa con los pueblos costeros. Las regiones que más proporcionaron esclavos para el comercio atlántico fueron: el Cabo de Guinea, llamado por los portugueses como Costa dos Escravos, y los Reinos del Congo y Angola (en este reino, los portugueses lograron fundar fuertes en el interior, llamados prisiones).

Las guerras aliadas de la esclavitud

Las guerras entre africanos para obtener más esclavos terminaron causando que la población de la costa disminuyera, y la búsqueda de esclavos comenzó a llevarse a cabo en regiones cada vez más distantes.

En el interior de África, los esclavos capturados fueron obligados a caminar por millas, a veces durante días seguidos, vigilados de cerca por hombres armados. En estas caravanas de esclavos, el sufrimiento fue muy grande: se vieron obligados a caminar en línea, atados entre sí por limbambo (cadenas, madera o planchas que unían a los esclavos por el cuello), con pies sangrantes, no recibieron suficiente comida y fueron obligados cargando pesas. Todo esto para aumentar el cansancio y disminuir las posibilidades de rebelión y huida. Muchos de estos prisioneros murieron en ese cruce.

Este proceso de comercialización podría llevar meses, desde el momento de capturar a los esclavos, pasando por la negociación de feria en feria en el interior y la llegada a los puertos de esclavos en el Océano Atlántico, donde estaban los barcos extranjeros.

Los puertos de comercio de esclavos

Los portugueses no solo hicieron fortuna negociando personas en África. Los barcos ingleses, franceses, holandeses y Españoles atracaron en los puertos africanos y esperaron su carga humana.

En estos puertos, los comerciantes locales mantenían a los esclavos en cobertizos (tanto africanos como europeos que vivían en la región), y allí esperaban la negociación. Cuanto más rápidas sean las transacciones, mejor para el prisionero, ya que las condiciones de higiene y alimentación en estos barracones fueron las peores posibles.

Las innumerables caravanas de esclavos llegaron de diferentes regiones, trayendo prisioneros de las más diversas etnias que, debido al maltrato, sufrieron una infinidad de enfermedades: viruela, disentería, sarna. Todos atrapados en el mismo cobertizo, sufriendo el mismo terror: ¿a dónde los llevarían? Muchos de los prisioneros nunca habían visto el mar, mucho menos un europeo.

También era de interés para los traficantes de esclavos que la negociación fuera rápida. Los barcos tuvieron que pagar para esperar en el puerto. También pagaron por la reposición de agua y alimentos. A menudo tenían que enviar obsequios a los jefes locales para garantizar la protección y la exclusividad en los negocios. Además, la piratería era común en la costa de África.

Pero, a veces, llevó más de 5 meses firmar todos los acuerdos e incluso embarcar a los prisioneros, ya que los comerciantes del barco solo aceptaban a los esclavos en sus bodegas cuando ya tenían el número total que querían, porque así que evitaron tener que cuidar a sus cautivos y porque temían rebeliones a bordo.

Cruzando el Atlántico

Los barcos que comerciaban y transportaban esclavos se llamaban barcos esclavos o barcos tumbeiro, un nombre que se deriva de “tumba”, debido a la cantidad de esclavos que murieron en sus bodegas. Se estima que el 20% de los esclavos africanos a bordo de los tumbeiros murieron durante el cruce del Océano Atlántico.

El tumbeiro podría ser un barco, un bergantín, una corbeta, dependiendo del desarrollo tecnológico de la época (el comercio de esclavos en el Atlántico duró cuatro siglos y durante ese tiempo las técnicas de navegación cambiaron mucho).

En general, estos buques transportaban entre 400 y 500 esclavos, todos confinados en una bodega. Los propietarios de esclavos (traficantes de esclavos) compraron más esclavos de los que podía manejar su embarcación, ya que sabían que perderían muchos de sus “bienes” durante el viaje, y por lo tanto sobrecargaron sus embarcaciones.

Un viaje entre Angola y duró 35 días. Y entre Mozambique y tomó alrededor de tres meses. Los alimentos y el agua potable transportados por estos barcos eran insuficientes incluso para la tripulación (trabajadores del barco), ya que no había forma de refrigeración.

Confinamiento de esclavos

Los esclavos, confinados en la parte menos saludable del barco, pasaron por las situaciones más terribles. No sabían dónde estaban, estaban apretados en un espacio donde no podían pararse o acostarse; recibían poca comida con un bajo grado de nutrientes (básicamente: frijoles, harina de mandioca y carne seca). Apenas se les dio agua para beber. Y mientras tanto, a través de las grietas en el recipiente de madera, el agua de mar estaba invadiendo gradualmente el piso del sótano.

Hambrientos, débiles y enfermos, los esclavos no tenían nada más que creer. La desesperación fue tan grande que algunos de los cautivos aceptaron mirar; y castigar a sus sufrientes compañeros a cambio de un poco más de agua. Los rebeldes solían estar envenenados. Los muertos fueron arrojados por la borda.

En esta situación de tanta infelicidad, las personas que nunca se habían conocido antes, que ni siquiera hablaban el mismo idioma, se ayudaban mutuamente. Compartieron poca comida. Se consolaron a sí mismos. Esa amistad; esa solidaridad que surgió en los tumbeiros se llamaba malungo, es deci;, amistad de cruce, que a veces se perpetúa para toda la vida.

Los informes sobre la enorme felicidad de los esclavos al llegar a ser comunes; lo que se interpretó en ese momento como si los africanos estuvieran felices de ser liberados de la vida pagana africana; cuando llegaron al mundo cristiano estadounidense. Este fue uno de los argumentos más eficientes para legitimar la comercialización de personas en ese momento.