En un corto período de siete años, entre 1346 y 1353, Europa sufrió una catástrofe demográfica: perdió 1/3 de su población, alrededor de 20 a 25 millones de personas víctimas de la Peste Negra, una de las epidemias más devastadoras de la historia. De hecho, fue una pandemia porque involucró a varios continentes: además de Europa, también golpeó a Asia Menor, Medio Oriente y África del Norte.

Breve historia de otras epidemias

Otras epidemias se habían extendido a través de la Europa medieval, en brotes esporádicos y localizados, incluyendo influenza, viruela, disentería y otros. La llamada plaga de Justiniano (541-544). Fue una epidemia bubónica que devastó el Imperio bizantino; mató a unas 5.000 personas al día en Constantinopla y se extendió a Italia, Siria, Palestina e Irán, causando millones de muertes.

La plaga estalló nuevamente en 557, volviendo en un lapso de 15 a 25 años hasta la última gran erupción de 746-748, cuando fue especialmente devastadora. Entonces, el agente responsable era desconocido, cómo se produjo la contaminación y, principalmente, cómo evitar y curar la terrible enfermedad. Las explicaciones para su aparición fueron de todo tipo: conjunción planetaria, terremotos, paso del cometa y, lo más popular, castigo divino por los pecados del hombre.

Durante un período de seis siglos, Europa estuvo relativamente libre de tales epidemias letales. Cuando fue golpeado nuevamente en 1346-1353. A los ojos de los contemporáneos parecía una enfermedad nueva y desconocida que no tenía nada en común con las epidemias habituales. De hecho, a diferencia de la peste de Justiniano, que era esencialmente bubónica; la Peste Negra del siglo XIV tomó otras dos formas: pulmonar y septicémica. Formas de la enfermedad y su transmisión.

¿Qué causo la peste?

La peste es causada por la bacteria Yersinia pestis que crece en la sangre de ratas de la especie Rattus rattus o rata negra.  Originaria de China; la contaminación entre las ratas se realiza a través de pulgas infectadas por la bacteria. La peste se transmite de dos maneras: por medio de pulgas de rata que pican a las personas; y por infección cruzada entre humanos y por inhalación de gotas de estornudos de pacientes infectados. Además, los animales domésticos, carnívoros y rumiantes, pueden ser susceptibles a la enfermedad al hacer una reserva de sangre contaminada para las pulgas.

La bacteria causa tres tipos de peste: la peste bubónica , la forma más común con una tasa de mortalidad del 70 al 80%; la peste neumónica que afecta los pulmones, con una tasa de mortalidad del 90%; y la peste septicémica , una infección del sistema circulatorio con 100% de mortalidad. En el primer tipo, la bacteria de la peste llega al sistema linfático ; y, después de una incubación de dos o tres días, aparece un absceso inflamatorio que los hombres medievales llamaron “bubo”, de ahí el nombre de peste bubónica . El bubo puede alcanzar el tamaño de un huevo. Son más comunes en las piernas y las axilas, pero pueden aparecer en otras partes del cuerpo. Si la bacteria no alcanza el torrente sanguíneo y el pulmón, el paciente tiene alguna posibilidad de curación.

Cuando la bacteria llega al torrente sanguíneo, donde se multiplica rápidamente, el paciente muere en 14.5 horas, antes de que aparezca un bubón. Es la peste septicémica . Las descripciones del tiempo informan casos en los que la persona desarrolló fiebre por la mañana y murió al anochecer.

En algunos casos, la bacteria alcanza la circulación sanguínea periférica y los vasos capilares, donde su tendencia es producir pequeñas hemorragias debajo de la piel formando manchas oscuras que el hombre medieval llamó “signos de Dios” o simplemente “signos”. Sin embargo, no todos los pacientes desarrollaron estas manchas oscuras.

Entre el 10% y el 25% de los pacientes, la bacteria llega al pulmón: es la peste neumónica . Los pacientes expectoran sangre cuyas gotitas infectadas pueden transmitir la peste a otros. El desarrollo de la peste neumónica es rápido: la enfermedad aparece 24 horas después de la infección y mata al paciente en menos de dos días antes de que aparezca un bubón. La combinación de estas tres enfermedades, el resultado del mismo vector de contagio, contribuyó a la mortalidad gigantesca en Europa y en las áreas continentales cercanas.

EL término “Peste Negra” La epidemia no se llamó inicialmente Black Death. Los cronistas contemporáneos hablaron de “Gran Mortalidad”, “Gran Peste” o “Gran Peste”. Fueron cronistas daneses y suecos quienes, en 1347, utilizaron el término “negro” por primera vez, para enfatizar la naturaleza abrumadora de la enfermedad. “Negro” no significaba, entonces, un color, sino la representación de una experiencia particularmente terrible, angustiosa y sombría.

En lenguaje heráldico, el color negro, llamado sable, significa “sabiduría en la tristeza y la adversidad”, que son todas las miserias en el mundo, como la pobreza, la enfermedad, la vejez y, por lo tanto, la muerte (CHEVALIER y GHEERBRANT, 1990). La expresión “Peste Negra”, sin embargo, se limitó a los países nórdicos durante mucho tiempo.

Otros autores han atribuido el nombre de “Morte Negra” a la enfermedad, aludiendo a la necrosis que apareció en pacientes alrededor de la mordedura, bubones y dedos. Fueron historiadores del siglo XIX, como el alemán Justus Hecker, quien popularizó el término “Peste Negra” que comenzaron a ser adoptados por los académicos de toda Europa y Estados Unidos.

El Origen de la epidemia.

La peste bubónica era endémica en Asia Central, y probablemente fueron las guerras entre mongoles y chinos las que causaron las condiciones sanitarias para el estallido de la epidemia. Estalló en 1334 en la provincia china de Hubei y se extendió rápidamente a las provincias vecinas.

En 1346, los mongoles sitiaron Caffa, una colonia genovesa en Crimea, a orillas del Mar Negro. Después de dos años de asedio, los mongoles fueron golpeados por la peste, que los obligó a levantar el asedio. Antes de partir, habrían catapultado sus cuerpos para infectar a la población de Caffa. El episodio de Caffa es reportado por Gabriel de’Mussis, un cronista de Piacenza, Italia, una de las principales fuentes principales sobre la llegada y propagación de la peste en Europa.

Hoy hay consenso en que De ‘Mussis no habría sido testigo de muchos de los hechos que describió. Estudios recientes sobre la epidemia sugieren que la explicación de Mussis puede no ser cierta. Según Benedictow, los cadáveres asesinados por la peste no son contagiosos en ninguna forma. El único peligro es su ropa si ha escondido pulgas infectadas. Aun así, la capacidad de transmisión de la peste por los cadáveres es pequeña porque las pulgas comienzan a abandonar los cuerpos de animales muertos y seres humanos cuando perciben una caída de temperatura.

Por lo tanto, para que los cuerpos infectados infecten a otras personas, los mongoles tendrían que liberar a los pacientes aún vivos que mantuvieron la temperatura corporal normal. El cronista italiano posiblemente estaba más interesado en resaltar la violencia salvaje del ejército pagano al culparlo por la propagación de la Peste Negra entre la población cristiana de Caffa. En cualquier caso, la epidemia se extendió en Caffa y los genoveses abandonaron la ciudad.

Llegada de la epidemia a Europa

La epidemia llega a Europa. En mayo de 1347, una flota genovesa de Caffa llegó a Constantinopla y la ciudad pronto se contaminó. La flota luego fue a Sicilia, aterrizando en Mesina en septiembre. En las dos o tres semanas que la flota permaneció en Sicilia, la epidemia explotó con toda su virulencia. Los barcos fueron expulsados ​​de Messina y regresaron a Génova, pero se les prohibió ingresar al puerto. Luego se dirigieron a Marsella, donde desembarcaron el 1 de noviembre de 1347. Casi toda la tripulación había muerto y las ratas infectadas por la peste abandonaron los barcos que se extendían por la ciudad.

En un clima húmedo de invierno, la plaga estalló en su forma más peligrosa y contagiosa: la forma pulmonar. La epidemia se extendió rápidamente a través de las rutas comerciales. En enero de 1348, las ciudades de Pisa, Venecia, Split, Sibenik y Dubrovnik (ciudades portuarias de Croacia) y Aviñón estaban contaminadas y Aviñón, entonces la sede del papado, que recibió una gran cantidad de peregrinos en peregrinación. A partir de entonces, la plaga golpeó otras ciudades de Francia: Montpellier, Béziers, Narbonne, Carcassone y Perpignan. En junio llegó a Burdeos, una importante encrucijada de rutas comerciales terrestres y fluviales. La plaga siguió el camino de los comerciantes y, en agosto de 1348, llegó a París. En diciembre, devastó Inglaterra, extendiéndose en Gales, Escocia, Irlanda e Islandia. También llegó a Dinamarca, Noruega, Alemania, Países Bajos, Rusia, Grecia, Portugal, España, África del Norte, Egipto, Palestina, Siria, Líbano.

La gente murió como moscas y esto llevó a un problema inmediato: ¿qué hacer con tantos muertos?. Las tierras sagradas al lado de las iglesias pronto estuvieron superpobladas. Se construyeron iglesias en cementerios. Como no había suficiente madera para tantos ataúdes, los cadáveres se apilaron en fosas comunes. Muchos médicos estaban dispuestos a cuidar a los pestilentes en riesgo de sus propias vidas. Adoptaron ropa protectora y máscaras para esto. Algunos evitaron acercarse a los enfermos. Examinan a distancia y lanzan bubones con cuchillas de hasta 1.80 de longitud. Estudios multidisciplinarios de la enfermedad.

La comprensión de los historiadores de la Peste Negra es relativamente reciente. Hasta hace unas décadas, sus investigaciones se basaban en documentos primarios: informes de cronistas medievales, algunos testigos, otros no, y la mayoría con exageraciones de todo tipo. La bacteria que causó la epidemia, Yersinia pestis , fue identificada en 1894 por Alexandre Yersin, médico franco-suizo en el Instituto Pasteur, París, durante una epidemia de peste en Hong Kong.

Fue solo a partir de la década de 1960, y especialmente de la década de 1980, que los científicos descubrieron cómo se manifiesta y se propaga la enfermedad. Entonces fue posible realizar estudios demográficos y estadísticos sobre la mortalidad causada por ella, información que hasta entonces no existía. La enfermedad todavía existe, pero no causa una alta mortalidad. ¿Las bacterias del siglo XIV eran más virulentas o las personas eran más débiles y desnutridas? El advenimiento de las técnicas modernas de secuenciación de ADN puede ayudar a responder esta y otras preguntas al comprender el desarrollo y las mutaciones de la bacteria.

Las respuestas proporcionadas por los científicos arrojan nueva luz sobre la investigación histórica. La contribución decisiva fue hecha por el historiador Jean-Noêl Biraben; con su obra Les hommes et la peste en France et les les pays européens et méditerranéens , de 1975. En 2004- El historiador noruego Ole Jorgen Benedictow publicó su obra La muerte negra 1346-1353: la historia completa , un extenso estudio sobre el impacto de la Peste Negra en Europa. Según él, la epidemia causó la muerte de hasta el 60% de la población europea; una tasa aún discutida por la comunidad histórica.

Apoyado por la investigación epidemiológica, Benedictow revisó estudios previos, presentando una nueva versión de los eventos. Estudios más recientes han aportado nuevas pruebas sobre el alcance de la epidemia en Asia Menor, el mundo islámico y Europa del Este, además de aclarar sus características epidemiológicas y, lo que es más importante, analizar sus repercusiones históricas.