Dentro del Proceso de colonización española de América, el Virreinato de Rio da Prata (o Virreinato de Prata) fue el último fundado por España. Porque está muy lejos de Europa y al no tener metales preciosos, la región no atrajo el interés español, lo que permitió a los colonos, durante muchas décadas, disfrutar de una amplia autonomía.

Solo cuando la presencia portuguesa, así como el contrabando de plata extraída de Bolivia, creció en la cuenca del platino, los españoles decidieron prestar más atención al extremo sur de América, fundando allí un virreinato (1776) que incluía parte de la actual Bolivia y los territorios que hoy corresponden a Paraguay, Uruguay y Argentina.

Aunque Buenos Aires se ha convertido en la capital del virreinato, la autonomía histórica de las provincias se impuso como una realidad política y económica en la región. Mientras porteños (comerciantes adinerados criollos, habitantes de Buenos Aires) buscaron centralizar la administración, en Uruguay, Paraguay, en el distante Alto Perú (Bolivia) y en las provincias del interior de Argentina, reinó una administración local que se negó a cumplir las órdenes provenientes de la capital.

Esta situación se agudizó aún más durante el guerras de independencia.

Los británicos intentan conquistar el sur de América

Otro elemento complicado fue el Inglaterra. Cuando, a finales del siglo XVII, España decidió reanudar su alianza con Francia, comenzó a tener a los ingleses como enemigos. Estos, a su vez, expandieron el contrabando con las colonias españolas de América y comenzaron a apoyar la independencia de los hispanoamericanos.

Aún en el contexto de estas relaciones conflictivas entre España e Inglaterra, en abril de 1806 una expedición militar inglesa (no oficial) abandonó el Cabo de Buena Esperanza (Sudáfrica) y se apoderó de Buenos Aires. Los colonos, sin la ayuda de España, que participó en las guerras europeas, tuvieron que organizarse por su cuenta. Las tropas salieron de Montevideo (Uruguay), lideradas por Santiago de Liniers, quienes lograron expulsar a los invasores.

Nuevo intento de conquista

Al año siguiente tuvo lugar un nuevo intento de conquista, e incluso los británicos se apoderaron de Montevideo, pero cuando partieron para la conquista de Buenos Aires fueron nuevamente derrotados por las milicias locales.

Estos episodios fueron muy importantes para los colonos, porque:

  • estaba claro que la región no necesitaba asistencia metropolitana;
  • las milicias voluntarias terminaron convirtiéndose en tropas locales, independientes y opuestas a España;
  • Santiago de Liniers fue elegido, en 1807, como el nuevo virrey, sin que España lo indicara.

Como podemos ver, los intentos británicos de controlar la región se agregaron a la autonomía de las provincias, lo que hizo que creciera el espíritu de independencia entre los colonos de Rio da Prata.

Esta situación empeoró aún más cuando Napoleón Bonaparte tomó el trono español (1808): la crisis se instaló en el Virreinato de la Plata, ya que cada provincia comenzó a buscar su propio camino hacia la independencia, mientras Buenos Aires intentaba mantener su soberanía.

E incluso después de 1808, cuando España rompió con Francia (porque Napoleón había encarcelado al Rey Fernando Séptimo), los británicos mantuvieron una dudosa diplomacia: públicamente, eran aliados de las Juntas Gubernamentales en España, pero al mismo tiempo, de manera no oficial, continuaron apoyando a los rebeldes en las colonias.

Rebeliones

El 25 de mayo de 1810 tuvo lugar la Revolución de Mayo: se formó una Junta de Gobierno en Buenos Aires, con el apoyo de las milicias voluntarias de guerras contra los ingleses.

Esta Junta juró lealtad a Fernando Séptimo, pero se negó a cumplir con las órdenes de la Junta de Sevilla (gobierno provisional de España), lo que en la práctica significaba la declaración de independencia.

Sin embargo, como la principal demanda de la junta porteña era el derecho a controlar todas las regiones del virreinato, las provincias, reafirmando su autonomía, se rebelaron.

Montevideo se declaró a favor de la Junta de Sevilla para rivalizar con la Junta de Buenos Aires. Paraguay y Alto Perú se mantuvieron separados, no enviando representantes a la Junta de Buenos Aires.

En 1811, Paraguay se separó definitivamente de Buenos Aires, declarando su independencia, bajo el liderazgo del dictador José Gaspar Rodrigues Francia.

Otros países afectados

En Uruguay, las luchas fueron intensas, ya que portugueses y Españoles querían anexionarse la región. Después de una larga guerra, Uruguay se incorporó al Imperio portugués (1821), convirtiéndose en el Provincia de cisplatina.

Dentro de la Argentina actual, varias regiones se han rebelado contra la Junta de Buenos Aires. Fueron enviados por las tropas de Buenos Aires, pero continuaron luchando por la autonomía local.

Solo en 1816, con la proclamación definitiva de la independencia, apareció el país llamado Provincias Unidas del Río de la Plata, que tenía el federalismo como principio. Una vez más criollos los porteños tuvieron que ceder.

Ante esta realidad, Buenos Aires se quedó con la lucha por mantener el control sobre Bolivia y sus ricas minas de plata (Potosí). Por lo tanto, se enviaron varias tropas a la región para anexarla. Pero las dificultades geográficas y logísticas, especialmente con respecto a la superación de los Andes; y la presencia masiva de españoles en la colonia vecina (Perú), hicieron que tal empresa fuera casi imposible.

Solo el genio de San Martín, un militar argentino, logró superar tales problemas. Pero cuando llegó a Bolivia, las luchas locales ya eran tan intensas que no pudo mantener la región bajo el control de Buenos Aires.

De esta manera, el centralismo defendido por los porteños se estaba deteriorando y el virreinato de Prata se desintegró. Solo en 1863 Buenos Aires se convirtió en la capital de las provincias de la Argentina actual.