Durante milenios, en todos los rincones del mundo, la esclavitud ha sido una práctica común y ha sido aceptada por muchos pueblos. Solo a partir del siglo XIX se criticó el comercio de personas, y en muchas regiones se abolió (al menos legalmente). Hoy, a pesar de la existencia de millones de personas que todavía trabajan como esclavos, la comunidad internacional considera que tal situación es un delito.

Significado de Esclavitud

Pero, ¿qué significa ser un esclavo? De acuerdo con el Diccionario electrónico de Houaiss, en su primer significado; un esclavo es “quién o quién, privado de libertad, está sujeto a la voluntad absoluta de un amo, a quien pertenece como propiedad”.

Un individuo puede convertirse en esclavo de varias maneras:

  • por ser un prisionero de guerra;
  • para contraer una deuda, que se pagaría con su trabajo (por un período fijo o de por vida);
  • por haber cometido un delito y, por lo tanto, ser castigado con la esclavitud;
  • Ofrecerse como esclavo a cambio de comida o bienes para la salvación de su familia o comunidad en gran dificultad;
  • por pertenecer a pueblos enemigos o ser considerado culturalmente inferior.

De esta manera, el esclavo, siendo una propiedad, puede ser vendido, prestado, alquilado e incluso asesinado, de acuerdo con las necesidades de su amo.

La esclavitud ha sido practicada por diferentes pueblos a lo largo de la historia, de maneras diferentes y específicas. En algunas civilizaciones, como en el antiguo Egipto, por ejemplo, el esclavo no era la base de la producción, siendo el campesino libre obligado a prestar servicios al Estado en forma de corveia (trabajo temporal sin remuneración). Los esclavos eran responsables del trabajo doméstico y militar.

Por el contrario, en la antigua Roma, toda la producción en granjas grandes, todos los servicios en obras públicas (incluidas las diversiones en arenas de gladiadores) recayeron sobre la masa de esclavos y es por eso que llamamos a la civilización romana una civilización esclava.

En varios harenes en el este, las concubinas del gran sultán, jeque o shah, eran esclavos y muchos de ellos fueron intercambiados o capturados en la región del Cáucaso (entre Rusia y Medio Oriente). Por lo tanto, la esclavitud no siempre se basó en una diferencia étnico: a veces un pariente lejano necesitaba ayuda y fue sometido a esclavitud temporal. Es decir, cuando queremos reflexionar sobre la esclavitud, necesitamos entender cómo se desarrolló para las personas específicas que estamos estudiando.

Esclavitud entre los pueblos africanos

La esclavitud existió en Asia, Europa, América y África. Muchos de los pueblos africanos usaban esclavos para los propósitos más diversos, y dado que cada pueblo africano tiene su propia organización política, económica y social, la esclavitud en África se ha desarrollado de muchas maneras.

En general, a partir de la historia de una gran parte de estos pueblos, podemos decir que hubo esclavitud doméstica en África, y no una esclavitud comercial, es decir, entre varios pueblos africanos, el esclavo no era una mercancía, sino un brazo para más en cosecha, ganadería, minería y caza; un guerrero extra en campañas militares.

Estos pueblos africanos preferían a las mujeres como esclavas, ya que eran responsables de la agricultura y podían generar nuevos miembros para la comunidad. Y muchos de los niños nacidos de madres esclavas fueron considerados libres por la comunidad. La gran mayoría de los pueblos africanos eran matrilineales, es decir, se organizaron en base a la ascendencia materna, comenzando con la transmisión de nombres y privilegios de la madre. De esta manera, una madre esclava podría convertirse en un líder político en su sociedad, habiendo generado el heredero del liderazgo local.

Además, un esclavo que fuera fiel a su amo podría ocupar una posición de prestigio local, incluida la posesión de sus esclavos. Por lo tanto, no siempre ser esclavo era una condición de humillación y falta de respeto. Incluso representando una sumisión, era una situación que a menudo era la misma que la de otras personas libres.

Los árabes y la trata de esclavos africanos

Junto a la esclavitud doméstica, también estaba la trata de esclavos. Algunas sociedades africanas vivieron desde la guerra para capturar personas para venderlas a otros pueblos que necesitaban esclavos. Como en África había varias etnias, varios grupos políticos diferentes (los africanos no eran un solo pueblo), las guerras entre ellos eran muy frecuentes, y una consecuencia de esto fue la esclavitud de los vencidos, que se podían vender, según la necesidad del ganador.

El comercio de personas se intensificó en el siglo VII, cuando los árabes conquistaron el Magreb y África Oriental. Los árabes fueron grandes comerciantes de esclavos y obtuvieron sus bienes humanos en varias regiones: España, Rusia, Oriente Medio, India y África. Los esclavos comprados en estas regiones se vendían principalmente en la península arábiga, pero también se podían vender en regiones más distantes, como China.

Con el aumento de la demanda de esclavos en los puertos africanos controlados por los árabes, también aumentó el número de pueblos africanos que comenzaron a vivir (y sobrevivir) capturando enemigos o grupos más débiles para venderlos. Entre los siglos VII y XIX, se cree que los árabes compraron alrededor de 5 millones de africanos en África.

En el proceso, muchas tribus, ciudades, reinos africanos se fortalecieron, ya que controlaban las rutas de comercio de esclavos. Y cuanto más fuertes y ricos se volvieron, más pudieron ofrecer más mano de obra esclava a los árabes. Este fue el caso del Reino de Mali, el Reino de Ghana, las ciudades Yoruba, el Reino del Congo y las ciudades Swahili, y varias otras.

La trata de esclavos portuguesa y africana

Aunque el comercio de esclavos ya se practicaba en África, fue con la llegada de los portugueses a ese continente que el comercio de esclavos se convirtió en la mayor migración forzada de personas en la historia. Los investigadores presentan diferentes números, que van desde 8 millones hasta 100 millones de personas obligadas a abandonar su tierra natal, cruzan el Océano Atlántico para ser esclavos en regiones distantes.

Cuando los portugueses llegaron a Ceuta, a principios del siglo XV, comenzaron a capturar y esclavizar a los africanos en el vecindario, con la justificación de que eran prisioneros de guerra y musulmanes, considerados enemigos de la fe católica europea.

A partir de entonces, en medio del proceso de expansión marítima, los portugueses avanzaron hacia el sur, en la costa atlántica de África, en busca de riqueza para comerciar y descubrieron el comercio de esclavos. Al principio, el comercio de personas no interesaba a los navegantes portugueses, ya que Europa no necesitaba mano de obra esclava.

Mientras más avanzaban los portugueses en la costa africana, más sentían la necesidad de establecerse en algunos puntos de comercio, para consolidar su exclusividad en la región. En 1455, los portugueses construyeron su primera fábrica en África: el fuerte Arguim (en la región de Senegambia, actualmente Mauritania). Para mantener esta fábrica, los portugueses comenzaron a usar esclavos africanos y a comercializarlos.

Postura portuguesa:

Muchos portugueses intentaron capturar a los africanos; pero en poco tiempo se dieron cuenta de que era más rentable unirse a las redes existentes de comercio de esclavos; por lo que comenzaron a buscar este producto entre los pueblos de la costa. Uno de los primeros pueblos aliados con los portugueses; en el comercio de esclavos fue el Jalophos, en Senegambia. A cambio de esclavos, los jalofos obtuvieron caballos de los portugueses (un caballo fue cambiado por 15 o 20 esclavos) y armas de fuego, lo que aumentó su poder de guerra y la conquista de más esclavos.

Con el comienzo de la colonización de las islas de Cabo Verde, Santo Tomé y Príncipe (en la segunda mitad del siglo XV), la necesidad de mano de obra aumentó, y la compra de esclavos fue la solución encontrada por la corona portuguesa. Por esa misma época, los portugueses llegaron a la costa de Guinea (actualmente de Guinea a Nigeria), donde se encontraron con personas ricas que ya estaban negociando con los árabes y podían comerciar oro, especias y esclavos. Tal era la riqueza de la región que los portugueses comenzaron a llamarla Gold Coast, Costa da Mina y Costa dos Escravos.

Alianzas comerciales

En 1482, el navegante portugués Diogo Cão llegó al Reino del Congo y logró hacer alianzas con el manicongo (“señor del Congo”) Nzinga Kuvu. En estas alianzas había intereses mutuos; los portugueses querían tener un mayor acceso a las redes comerciales de África; y el manicongo quería obtener las técnicas de guerra y navegación de los portugueses. Incluso el manicongo se convirtió a la religión católica, cambiando para llamarse Dom João.

Durante cuatro siglos, la mayor fuente de esclavos en el comercio portugués del Atlántico provino del Reino del Congo; y el reino vecino, Andongo, llamado por los portugueses en Angola. Esto ocurrió principalmente cuando los portugueses obtuvieron el derecho de negociar mano de obra; para la exploración española de América (el derecho de Asiento) y comenzaron a necesitar mano de obra para desarrollar su propia colonia estadounidense: .