Al contrario de lo que mucha gente cree, los bantúes no son un pueblo, ni siquiera son un grupo étnico. El banto es una raíz lingüística, es decir, es un idioma que dio origen a varios otros idiomas africanos. Hoy hay más de 400 grupos étnicos que hablan lenguas bantúes, todos al sur del ecuador.

Estos idiomas tienen características comunes, como el uso de la palabra bantu (plural) para designar “personas”, “seres humanos” (el singular es muntu) Pero, aparte de la similitud en el lenguaje; los diferentes pueblos no tienen nada en común: ni religiosidad, ni rasgos físicos, ni formas de organización social o política.

Los estudiosos del idioma creen que el idioma bantí se originó en la región donde hoy se encuentra la República de Camerún y Nigeria en África occidental.

Por alguna razón que aún se desconoce, alrededor del siglo I d. C.; parte de la población local comenzó a expandirse hacia el este y el sur, poblando territorios desocupados y también librando guerras, expulsando y mezclándose con los pueblos que conocieron. Los diversos idiomas que existían en estos territorios fueron asimilados, fusionados, pero conservaron los rasgos característicos del bantú, por lo que se consideran idiomas bantúes.

De esta manera, el estudio del bantú es una de las formas más importantes para comprender el proceso de formación de muchos de los pueblos africanos. Para tener una idea, hoy en día, en una gran cantidad de países de África, se hablan idiomas bantúes: Camerún, Gabón, Congo, República Democrática del Congo, Uganda, Kenia, Tanzania, Mozambique, Malawi, Zambia, Angola, Namibia, Botswana, Zimbabwe, Suazilandia, Lesotho, Sudáfrica. Y si miramos con más cuidado, también encontraremos influencia de los bantúes en América, ya que muchos de estos pueblos africanos fueron traídos aquí como esclavos y ayudaron a construir idiomas estadounidenses.

Las ciudades santas de la costa oriental africana

Desde la antigüedad, las relaciones comerciales entre africanos y árabes han sido intensas. Aprovechando los vientos del Océano Índico (monzones), que soplaban de este a oeste en la mitad del año y de oeste a este en la otra mitad del año, los comerciantes árabes llegaron a la costa africana y ayudaron a crear ricos centros mercantiles allí.

En el siglo IX, varias ciudades sagradas, vinculadas a puertos comerciales en la costa del Océano Índico, prosperaron y muchas de ellas fueron citadas por escritores de la época (que las compararon con los centros comerciales más ricos del mundo), donde era posible vender marfil, oro. , piedras preciosas, hierro, cuero y esclavos.

A pesar de que estas ciudades fueron fundadas por diferentes pueblos (pero con un idioma prohibido), los árabes las llamaron Swahili, es decir, “llanura costera”. Con el tiempo, los pueblos africanos que vivieron allí fueron identificados como swahili e incluso hoy se les llama así. Debido a la gran relación social y comercial con los árabes, incluidas las oleadas de migrantes de Arabia, Swahili terminó convirtiéndose al Islam.

Pero no debemos olvidar: la gente llamada Swahili hoy en día son personas diferentes que, a pesar de ser iguales en el idioma bantú y en la religión islámica, no tienen características físicas o históricas en común.

Las ciudades swahili más importantes entre los siglos IX y XVI fueron:

Socotra:

Es un archipiélago, cerca de Etiopía, que ya se mencionaba en los textos griegos como una región comercial, incluso antes de que los bantú llegaran a la región.

Mogadiscio:

Ciudad mercantil tomada por los árabes alrededor del siglo IX, hoy es la capital de Somalia.

Kiloa:

Isla de Tanzania, tomada por los persas en el siglo X.

Zeila:

Un importante centro de colonización árabe en Somalia.

Malindi:

Ciudad fundada por swahili alrededor del siglo XIV en la actual Kenia.

Sofala:

En el siglo 10, esta ciudad ocupaba casi toda la costa del país que ahora conocemos como Mozambique. Sofala era el puesto comercial entre el Imperio Monomotapa y los árabes.

La civilización bantú de Zimbabwe

En la región entre los ríos Zambezi y Limpopo, la gente Shona (de habla bantú) fundó el Imperio Monomotapa o Mwenemutapa, y su ciudad más importante fue el Gran Zimbabwe (construido en el siglo XIII), donde hoy encontramos ruinas de imponentes muros.

El líder político monopapa tenía el título de “señor de los perdedores”, y gobernó desde el Gran Zimbabwe. Los Shonas controlaban ricos depósitos de oro y sal, además de ser excelentes cazadores de elefantes. A través de las guerras, los Shonas sometieron a los pueblos vecinos, de quienes recaudaron impuestos. De esta manera, el Imperio Monomotapa se convirtió en un estado poderoso en el interior de África y comerciaba con los árabes a través del puerto de Sofala.

Los Shonas enviaron marfil, oro, sal y esclavos a la costa y compraron telas indias, porcelana china y vidrio sirio. En el siglo XV, los Shonas comenzaron a sufrir el crecimiento de la población, lo que provocó el agotamiento del suelo y la hambruna, lo que llevó al declive de esta civilización. Pero fue solo en el siglo XIX, con la colonización europea, que el Imperio se vino abajo en varios reinos pequeños.

El reino bantú del Congo

En la región de África Central y Occidental, Bacongos (de habla bantú) fundó, a fines del siglo XIV, uno de los estados africanos más importantes: el Reino del Congo. Este reino se extendió hasta donde están hoy la República Democrática del Congo, Cabinda, el norte de Angola y el Congo. El rey se llamaba Manicongo (“señor del Congo”) y gobernó desde la capital, Mbanza Congo, cerca del río Congo. El reino estaba formado por varias aldeas (organizadas a partir de linajes matriarcales), que se agruparon en provincias. Los gobernantes provinciales fueron nombrados por el manicong y formaron el consejo del rey.

El reino del Congo no tenía un ejército permanente, por lo que el rey necesitaba contar con la colaboración de las aldeas para proporcionar guerreros para los conflictos con los pueblos vecinos, cuyos objetivos principales eran: la captura de esclavos y la recaudación de impuestos. Además, todas las aldeas tuvieron que rendir homenaje a los manicong, a cambio de protección.

En 1482, el navegante portugués Diogo Cão llegó al Reino del Congo. El manicongo Nzinga Kuvu selló una alianza con los portugueses, ya que estaba interesado en aprender tecnologías portuguesas (militares y navales) para expandir su poder sobre los pueblos vecinos. Este sería el comienzo del declive del reino, que terminó sirviendo como uno de los mayores proveedores de esclavos del Imperio portugués, al mismo tiempo que no obtenía las tecnologías militares que necesitaba.